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[제1690호]  2020년 6월  6일
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가이아의 복수
[[제1688호]  2020년 5월  23일]

가이아(Gaia)는 그리스 신화에 등장하는 대지의 여신의 이름으로 지구를 가리키는 비유적인 표현으로 사용되기도 한다. 1970년대 영국의 화학자 제임스 러브록은 지구 전체가 실제로 하나의 살아있는 유기체라는 놀라운 주장을 발표하면서 자신의 이론을 가이아 이론이라고 명명하였다.

러브록은 과거 수십억년 동안 지구 대기의 구성 성분과 바다 염분의 농도가 거의 일정하게 유지되어 온 사실에 주목하였고그 결과 지구는 암석바다대기와 같은 무생물과 생명체들이 끊임없이 상호 작용하면서 생명의 탄생과 생존에 적합하도록 유지하는 자기조절기능을 가지고 있다는 결론에 이른 것이다마치 우리가 추울 때는 신체의 발열반응을 촉진시키고너무 더울 때는 땀을 흘려서 체온을 일정하게 유지하는 것처럼 지구도 대기 중 산소의 농도와 기온이 적정하게 유지되도록 하는 정교한 조절시스템이라는 것이다

이처럼 지구를 하나의 생명체로 보는 생각은 많은 과학자들이 비판한 것처럼 과학을 넘어서 신화의 세계로 들어서는 과도한 상상일지도 모른다그렇지만 지구상의 모든 생물과 무생물이 서로 밀접하게 연관되어 하나의 공동체를 이루어 살고 있다는 것인간도 수많은 생명체 중 하나로 다른 생명체에 의존하여 살고 있다는 것그리고 지구상에서 일어나는 많은 자연현상들이 우연적으로 보이지만 실제로는 생태계의 균형을 회복하려는 움직임이라는 것은 분명 신선한 통찰이 아닐 수 없다

그런데 우리 인간은 마치 주인이나 정복자와 같이 자연을 하인 부리듯이 마음대로 다루면서 이렇게 정교한 생태균형을 파괴하고 있는 것은 아닐까예를 들어 열대우림은 수증기를 방출하여 흰구름을 만들고 이 구름이 태양열을 반사하여 지구의 열을 식히는 역할을 하는 등 인체의 허파와 같은 역할을 한다고 한다이 열대우림의 훼손은 지구생태계에 핵전쟁보다도 더 끔찍한 일이라고 러브록은 지적한다

무엇보다도 산업혁명 이래 화석연료의 사용으로 인한 온실가스 배출은 결정적으로 생태균형을 회복불가능한 정도로 파괴하고 있다고 러브록은 경고하고 있다당장 전 세계가 협력하여 조치를 취하더라도 대기온난화가 멈추고 원래의 수준으로 회복하기까지는 수천년이 걸릴지도 모른다는 것이다그리고 기후변화로 인한 재앙은 유래없는 쓰나미와 허리케인극심한 가뭄과 무더위의 형태로 이미 시작되었는데이것이야말로 지구생태계의 균형을 파괴하는 인간에 대한 가이아의 복수라는 것이다.

코로나19 사태를 걱정스럽게 바라보면서 과학자 러브록이 말하는 가이아의 복수를 떠올리지 않을 수 없다코로나 사태는 미생물의 역습이라고나 할까마치 인간만이 아니라 우리 바이러스도 이 지구의 필수구성원이라고 외치고 있는 것 같다따지고 보면 전염병은 매개체인 박쥐나 쥐같은 생물의 서식지가 파괴되어 인간과 접촉하기 때문에 발생하는 것이다전염병으로 인한 고통은 인간의 관점에서는 재앙이지만 지구생태계로서는 균형을 회복하는 과정이 될 수가 있다코로나바이러스 때문에 경제활동이 전면중단되면서 대기오염이 사라지고 공기가 맑아졌다든가인간의 발길이 멈춘 자리에 동물들의 활동이 활발해졌다는 소식을 들으면서 자연의 놀라운 균형회복 능력에 감탄하게 된다

우리는 지금 지구라는 행성에서 미생물에서부터 식물과 동물에 이르는 다양한 생명체와 함께 서로 도움을 주고 받으면서 살아가는 공동운명체라는 교훈을 값비싼 대가를 치르면서 배우고 있는 중이다.


김완진 장로

 

• 서울대 명예교수

 

• 소망교회

 

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